Espectroscopía Infrarroja en Astronomía 

Nuestra Galaxia

Una forma de estudiar la estructura de nuestra galaxia es haciendo mapas de la intensidad de ciertas lineas espectrales de toda la Vía Lactea. En el infrarrojo, existen varias lineas que son muy útiles para estudiar la distribución en la Galaxia de las regiones de formación estelar y de las nubes frías interestelares. Por ejemplo, las dos imágenes de abajo muestran mapas de todo el cielo de la intensidad de C+ (carbono ionizado) y N+ (nitrógeno ionizado) tomadas por el satélite COBE [Inglés]. En estas imágenes, el plano de la Vía Lactea es la estructura horizontal que atraviesa el mapa, con el centro galáctico en el centro de la imagen. El mapa de intensidad de la linea de C+ muestra la distribución de las nubes interestelares frías, mientras que el mapa de intensidad de N+ muestra la distribución de las regiones calientes del medio interestelar que rodea a las estrellas calientes.


Mapa de todo el cielo de la intensidad de la linea de C+ a 158 micrómetros.

Mapa de todo el cielo de la intensidad de la linea de N+ a 205 micrómetros.

El nucleo (la región central) de la Vía Lactea es una región fascinante y muy compleja. Contiene una alta densidad de estrellas, con una alta probabilidad de colisión, así como una alta densidad de nubes que se mueven a gran velocidad y posiblemente un agujero negro muy masivo. Los estudios infrarrojos han mostrado como las estrellas del centro galáctico están distribuidas en una barra que rota. El estudio de nuestro centro galáctico nos proporciona la oportunidad única de conocer que tipo de fenómenos tienen lugar en los nucleos de las galaxias, ya que las otras galaxias se encuentran demasido lejos para llevar a cabo estos estudios. Nuestro centro galáctico está oculto de nuestra vista por regiones muy densas de polvo. La luz infrarroja puede atravesar estas regiones premitiéndones estudiar el centro mismo de nuestra galaxia.

Los espectros infrarrojos de las estrellas del centro galáctico nos indican que un periodo muy intenso de formación estelar tuvo lugar hace menos de 10 millones de años.


Espectro infrarrojo del centro galáctico tomado por ISO [Inglés].
Tomado de "SWS observations of the Galactic center" , D.Lutz.

Los estudios infrarrojos del centro galáctico muestran muchas lineas originadas por átomos ionizados. Esta información ha permitido a los astrónomos determinar que la temperatura media de las estrellas es de aproximadamente 35,000 grados Kelvin (la temperatura de estrellas jóvenes masivas). Esto nos indica que un periodo muy activo de intensa formación estelar tuvo lugar hace tan solo unos pocos millones de años (lo cual es un tiempo muy corto comparado con las escalas galácticas - por ejemplo, nuestro Sol tiene aproximadamente 4,600 millones de años).

Una linea infrarroja muy característica del neón ionizado tiene una longitud de onda de 12.8 micrómetros. A esta longitud de onda podemos estudiar las nubes de gas ionizado que se encuentran cerca del centro galáctico. Los estudios muestran que algunas de estas nubes se mueven a altas velocidades, lo que indica que hay un objeto extremadamente masivo (unos 10 millones de veces más masivo que el Sol) que se encuentra oculto por estas nubes.


Ultima revisión: Febrero 22, 2001
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