VENTANAS ATMOSFÉRICAS EN EL INFRARROJO 

El Universo emite luz en todas las longitudes de onda del espectro electromagnético, pero la mayoría de esta luz no nos llega a la superficie de la Tierra porque es bloqueada por nuestra atmósfera. Este es el caso de los rayos-X, los rayos-gamma y el ultravioleta, que de llegar a la superficie terrestre harían imposible la existencia de vida en la Tierra. La atmósfera bloquea también la mayor parte de la luz infrarroja, así como las ondas radio menos energéticas. Por otra parte, la atmósfera permite la transmisión de la luz visible, de la mayoría de las ondas radio y del cercano infrarrojo, haciendo posible que los astrónomos puedan, desde la superficie de la Tierra, ver el Universo a esas longitudes de onda.

La mayor parte de la luz infrarroja que viene del Universo es absorbida por el vapor de agua y el dióxido de carbono que hay en la atmósfera. Sólo un rango muy estrecho de longitudes de onda pueden llegar (al menos parcialmente) a los telescopios infrarrojos terrestres.



Del libro "Exploraciones", por Thomas Arny, © McGraw-Hill

La atmósfera de la Tierra da otro problema a los astrónomos infrarrojos, porque emite fuertemente en esas longitudes de onda, hasta el punto de que en algunas ocasiones la radiación infrarroja de la atmósfera es más fuerte que la de los objetos que se quieren observar. Esta emisión atmosférica tiene un máximo alrededor de 10 micrómetros (un micrómetro, o micra para abreviar, es la millonésima parte de un metro).

Por ello, la mejor vista del Universo infrarrojo desde telescopios terrestres tiene lugar en las longidudes de onda que pueden pasar a través de la atmósfera sin ser absorbidas y en las que la emisión de la atmosférica es más débil. Los telescopios infrarrojos terrestres suelen encontrarse cerca de la cima de montañas altas y con clima muy seco, para poder minimizar así el espesor de la atmósfera que la luz tiene que atravesar. Pero apesar de ello, la mayoría de las longitudes de onda infrarrojas son absorbidas antes de llegar a los telescopios.

La tabla de abajo le permite ver como sólo unas pocas "ventanas" infrarrojas cumplen ambos requisitos, un alto grado de transparencia y un bajo grado de emisividad del cielo. Estas ventanas infrarrojas se situan por debajo de los 4 micrómetros.


Ventanas atmosféricas en el Infrarrojo

Rango de
Longitudes de Onda
Banda
Transparencia del Cielo
Brillo del Cielo
1.1 - 1.4 micras
J
alta
baja por la noche
1.5 - 1.8 micras
H
alta
muy baja
2.0 - 2.4 micras
K
alta
muy baja
3.0 - 4.0 micras
L
3.0 - 3.5 micras: regular
3.5 - 4.0 micras: alta
baja
4.6 - 5.0 micras
M
baja
alta
7.5 - 14.5 micras
N
8 - 9 micras y 10 -12 micras: regular
otras: baja
muy alta
17 - 40 micras
17 - 25 micras: Q
28 - 40 micras: Z
muy baja
muy alta
330 - 370 micras
 
muy baja
baja


Basicamente todo lo que hemos aprendido del Universo proviene del estudio de la luz, o radiación electromagnética, emitida por los diversos cuerpos celestes. Para obtener una visión completa del Universo necesitamos estudiarlo en todas las longitudes de onda. Por ello es tan importante mandar observatorios al espacio, para poder evitar así que la atmósfera prevenga que información a ciertas longitudes de ondas llegue hasta nosotros.

Como la mayoría de la luz infrarroja es bloqueada por la atmósfera, los astrónomos infrarrojos han utilizado instrumentos a bordo de cohetes, globos aerostáticos, aviones y satélites para ver regiones del infrarrojo que no pueden ser estudiadas desde la superficie. Resultado de ello ha sido la realización de descubrimientos fascinantes sobre el Universo y la detección, por primera, vez de cientos de miles de nuevos objetos astronómicos.

Debido al rápido desarrollo de los detectores infrarrojos y de la capacidad de mandar telescopios al espacio, el futuro de la astronomía infrarroja es muy prometedor.

Los telescopios infrarrojos terrestres, mediante el uso de técnicas avanzadas como la Optica Adaptativa, están proveyéndonos de vistas fascinantes del Universo infrarrojo a través de las ventanas atmosféricas infrarrojas.

Observatorios de Mauna Kea (Hawaii)
Aunque estos observatorios no pueden ver a otras longitudes de onda infrarrojas, si pueden observar el cielo infrarrojo en cualquier momento, proporcionando una herramienta muy valiosa para la realización de estudios a largo plazo.

Se están planeando nuevas misiones espaciales para observar el Universo infrarrojo a una resolución más alta que las hasta ahora obtenidas. SOFIA [Inglés], un observatorio aéreo, tiene previsto comenzar sus observaciones en 2002. SIRTF [Inglés] (El Observatorio Espacial Infrarrojo) será el próximo Gran Observatorio de la NASA en el espacio.

En la próxima década usted tendrá posiblidad de escuchar muchas noticias sobre los nuevos descubrimientos que la astronomía infrarroja está proporcionando, gracias a que ahora podemos ver más allá de las ventanas atmosféricas infrarrojas!!


Ultima revisión: Febrero 22, 2001
Descubrimiento del Infrarrojo | ¿ Qué es el Infrarrojo? | Astronomía Infrarroja | Ventanas Atmosféricas en el Infrarrojo | Cercano, Mediano y Lejano Infrarrojo | Cronología | Antecedentes | Misiones Futuras | El Universo Infrarrojo | Espectroscopía | Noticias y Descubrimientos | Galería Infrarroja | Actividades | Enlaces Infrarrojos | Enlaces Educacionales | Introduciéndonos a la Astronomía

CENTRO DE PROCESAMIENTO Y ANÁLISIS INFRARROJO (IPAC)

[ Volver a Spitzer en Español ]