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Header Bar Spitzer Space Telescope NASA
California Institute of Technology Jet Propulsion Laboratory
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Elección Inteligente de la Orbita

Representación artística de la órbita solar de Spitzer
Spitzer in Orbit
NASA/JPL

Una parte clave del re-diseño de Spitzer fue abandonar la idea de una órbita terrestre y sustituirla por una órbita heliocéntrica siguiendo a la Tierra. En otras palabras, el Observatorio será puesto en una órbita de forma que siga a la Tierra en su camino alrededor del Sol.

Spitzer se irá alejando de la Tierra a una velocidad de ~ 0.1 AU/año. [Una AU, o Unidad Astronómica, es la distancia media entre el Sol y la Tierra, aproximadamente unos 150 millones de kilómetros]. Debido a que el Observatorio tiene que ser enfriado a unos pocos grados por encima del cero absoluto, esta órbita ofrece un ambiente térmico más benigno que cualquier órbita terrestre. La Tierra no solo refleja luz visible procedente del Sol sino que también emite radiación infrarroja. Cualquier satélite en una órbita terrestre razonable se encuentra rodeado de un medio con temperaturas mayores de 250 K. La órbita heliocéntrica pondrá a Spitzer en el espacio "profundo," donde la temperatura ambiente está entre 30 y 40 K. Esto permitirá que Spitzer tenga que llevar consigo mucho menos helio líquido que si estuviera en una órbita terrestre.

Otra ventaja de la órbita solar es que Spitzer tendrá una gran vista instantanea del cielo. Observatorios tan sensibles como Spitzer y el Telescopio Espacial Hubble (Inglés) deben evitar mirar hacia (o cerca) de cualquier objeto brillante como el Sol, la Tierra y la Luna. La vista de Spitzer del cielo tendrá dos limitaciones (ver figura abajo). La primera es que el Observatorio no puede apuntar a menos de 80 grados de la direccion del Sol, para minimizar el calentamiento térmico del telescopio por la radiación solar. El segundo es que no puede apuntar a más de 120 grados de la dirección del Sol, por la necesidad de iluminar los paneles solares, fuente de energía del Observatorio.

Geometría de la vista del cielo por Spitzer
Spitzer Sky Viewing Geometry
NASA/JPL

La ventana de visibilidad de Spitzer en el cielo tendrá forma de anillo, perpendicular a la eclíptica y de una anchura de 40 grados. En la eclíptica, cada región del cielo será mínimamente visible dos veces al año por dos periodos de unos 40 días cada uno. La ventana de visibilidad se incrementa a unos 120 días a una latitud de 30 grados y a 200 días a 60 grados, alcanzando visibilidad constante en los polos (medido todo ello desde la eclíptica). Aproximadamente un tercio del cielo será instantáneamente visible en cualquier momento. Esta ventana de visibilidad tan ancha en el cielo simplificará la organización de las observaciones y la operación de Spitzer y permitirá que se alcance una eficiencia observacional muy alta.

Visibilidad del Cielo por Spitzer en coordenadas eclípticas (arriba), ecuatoriales (centro) y galácticas (abajo).
Spitzer Sky Observability
NASA/JPL

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El Telescopio Espacial Spitzer es una misión de la NASA operada y administrada por el Laboratorio de Propulsión a Reacción (Jet Propulsion Laboratory). Este sitio en la Red es mantenido por el Grupo de Educación y Difusión Pública en el Centro Científico Spitzer, localizado en el Instituto Tecnológico de California (California Institute of Technology), y que forma parte del Centro de Análisis y Procesamiento Infrarrojo (IPAC) de la NASA.

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