Frame Frame Frame
Frame
Header Bar Spitzer Space Telescope NASA
California Institute of Technology Jet Propulsion Laboratory
Frame
Frame
 
Sobre Spitzer
 
 
Spitzer en Breve
 
 
Historia Temprana
 
 
Historia Reciente
 
 
Innovaciones
 
— Desarrollo Tecnológico
 
— La Orbita
 
— Arquitectura Criogénica
 
— Telemetría
 
— Administración
 
 
Herencia
 

Historia Temprana

Balloon
Historia Espacial

La Astronomía Infrarroja nació en los años 60 con el vuelo de telescopios a bordo de globos aerostáticos, lo que permitió evitar la absorción producida por la parte baja de la atmósfera. A principios de los años 70, las observaciones hechas por pequeños telescopios a bordo de cohetes y de aviones a chorro volando a gran altura permitieron identificar unos pocos miles de fuentes celestes infrarrojas (IR).

Mientras tanto, los astrónomos explotaban las estrechas ventanas de transmisión atmosférica para observar, desde la superficie de la Tierra, a determinadas longitudes de onda en el cercano y mediano infrarrojo. Se instalaron nuevos instrumentos en telescopios en Mauna Kea (Hawaii), Monte Wilson en el Sur de California y Monte Lemmon en Arizona. En 1974 NASA convirtió un avion de carga en el Observatorio Aereo Kuiper, que durante las dos décadas siguientes efectuó vuelos de investigación.

KAO
NASA/ARC

Pero ninguno de estos observatorios pudo aprovechar las condiciones de observación excepcionales del espacio exterior. A principios de los años 70, los astrónomos comenzaron a considerar la posibilidad de colocar un telescopio infrarrojo por encima de la atmósfera terrestre. La mayoría de las ideas, como el Shuttle InfraRed Observatory (SIRO), consideraban la realización de repetidos vuelos a bordo del Transbordador Espacial de la NASA. Este enfoque tuvo lugar en una época en que el presupuesto del programa del Transbordador se presuponía capaz de realizar vuelos semanales de hasta 30 días de duración. Más aún, se asumía que el ambiente contaminado del Transbordador (debido a los vapores y pequeñas partículas) podría ser minimizado.

Cover of 1979 NRC Report
National Academy Press

En 1979, El Consejo Nacional de Investigación (National Research Council) de la Academia Nacional de Ciencias (National Academy of Sciences) publicó las recomendaciones de un comité de científicos (Comité de Campo) seleccionados para identificar las prioridades de los nuevos telescopios astronómicos, observatorios e iniciativas para la siguiente década. Este informe, Una Estrategia para la Astronomía y Astrofísica Espacial de los años 80, identificó el Shuttle Infrared Telescope Facility (SIRTF) como "una de las dos grandes instalaciones astrofísicas (que deben ser desarrolladas) para Spacelab," una plataforma espacial de investigación. Anticipando los excitantes resultados del satélite Explorer y de la misión del Transbordador, el informe favorecía el "estudio y desarrollo de vuelos espaciales de larga duración de telescopios infrarrojos enfriados a temperaturas criogénicas."

En Mayo de 1983, NASA solicitó propuestas para construuir instrumentos y realizar observaciones con un telescopio infrarrojo grande a bordo del Transbordador. De acuerdo con el anuncio de la NASA,

SIRTF se proyecta como una misión adjunta del Transbordador, con una instrumentación científica variable. Se anticipan varios vuelos con una probable transición a un modo de operación de mayor duración, posiblemente en asociación con una futura plataforma espacial o estación espacial. SIRTF consistirá en un telescopio de 1-metro de diámetro, una instrumentación multi-uso en el plano focal, todo ello enfriado criogénicamente. Será lanzado en el Transborador Espacial y permanecerá acoplado al Transbordador como un instrumento de Spacelab durante las observaciones astronómicas, después de lo cual será devuelto a la Tierra para ser preparado para el siguiente vuelo.

El anuncio de la NASA decía también que "...el primer vuelo de SIRTF se espera se realizará hacia 1990, teniendo lugar el segundo vuelo aproximadamente un año después."

IRAS decal
NASA/IPAC
Interpretación de un artista
de IRAS en orbita
Iras in orbit
NASA/IPAC

Mientras NASA estaba preparando la publicación de este anuncio para solicitar propuestas, un cohete estaba lanzando al espacio el primer telescopio infrarrojo: el Satélite Astronómico Infrarrojo (InfraRed Astronomical Satellite, IRAS). IRAS, un satélite tipo Explorer diseñado para realizar el primer censo del cielo infrarrojo, fue el fruto de la colaboración de Estados Unidos, los Paises Bajos y Gran Bretaña. El equipo de Estados Unidos construyó el telescopio, los detectores infrarrojos y el sistema refrigerante. El equipo holandés proporcionó la nave espacial, que incluye los ordenadores a bordo y los sistemas de apuntamiento. Y el equipo británico construyó la estación terrestre y el centro de control. La misión de 10 meses de IRAS se convirtió en un éxito espectacular y alentó los deseos de científicos de todo el mundo de realizar una misión de seguimiento que se aprovechara de las rápidas innovaciones realizadas en el campo de la tecnología de detectores infrarrojos.

En reconocimiento de los impresionantes primeros resultados científicos de IRAS, NASA publicó un anexo al anuncio de propuestas en Septiembre de 1983 "...para proporcionar flexibilidad en vista de la posiblidad de una misión SIRTF de larga duración" (no asociada con el Transbordador).

En 1984, NASA seleccionó a un equipo de astrónomos para construir los instrumentos y ayudar en la definición de un programa científico para el observatorio SIRTF (no asociado al Transbordador). Esta decisión resultó ser muy acertada, ya que cuando el Telescopio Infrarrojo (InfraRed Telescope, IRT) voló a bordo de Spacelab 2 en Julio de 1985, se descubrió que la emisión infrarroja contaminante producida por el Tranbordador era considerable. A pesar de ello, este modesto telescopio de 15.2 cm de diámetro desarrollado por un equipo del Observatorio Astrofísico Smithsoniano demostró el éxito del diseño criogénico del telescopio y de la posibilidad de trabajar con helio superfluido en gravedad cero.

La decisión de proceder con un observatorio independiente del Transbodador dió lugar a la primera, pero no última, transformación de SIRTF: Space Infrared Telescope Facility.



El Telescopio Espacial Spitzer es una misión de la NASA operada y administrada por el Laboratorio de Propulsión a Reacción (Jet Propulsion Laboratory). Este sitio en la Red es mantenido por el Grupo de Educación y Difusión Pública en el Centro Científico Spitzer, localizado en el Instituto Tecnológico de California (California Institute of Technology), y que forma parte del Centro de Análisis y Procesamiento Infrarrojo (IPAC) de la NASA.

Frame
Frame Frame Frame